Queries

Many passages of L’Esprit des lois appear very difficult to parse, and are likely to appear highly ambiguous or completely nonsensical if the translator has not first figured them out, at least  to his/her own satisfaction.  Here are some examples I have run into, and responses are encouraged (pstewart@duke.edu).

What is the meaning of “la tyrannie ne peut pas s’y prêter la main” (XVIII, 5)?

Idem, “Les Législateurs vouloient arrêter cette jactance Espagnole, uniquement portée à faire des libéralités excessives dans une action d’éclat.” (XIX, 25)

Idem, “On craint de voir échapper un bien que l’on sent, que l’on ne connoît guere, & que l’on peut nous déguiser ; & la crainte grossit toûjours les objets.” (XIX, 27)

What is the meaninig of excessif in this sentence?
Dans un Gouvernement pareil il n’y a jamais eu que le Prince qui ait eu, ou qui ait pu avoir un thrésor ; & partout où il y en a un, dès qu’il est excessif, il devient d’abord le thrésor du Prince. (XXI, 9)

And tenir à cens in this one:

Ce fut une chose usitée que les propriétaires des terres les donnerent aux Eglises pour les tenir eux-mêmes à cens, croyant participer par leur servitude à la sainteté des Eglises. (XXX, 11)

In XIX, 27, I have translated politesse as “courtesy”: but is that the best sense? “Politeness” throughout would seem stilted. Is there a better term?

What is the exact syntax (and therefore the exact meaning) of this passage?
Charles le chauve fut celui qui attaqua le plus le patrimoine du Clergé, soit qu’il fût le plus irrité contre lui, parce qu’il avoit dégradé son pere à son occasion, soit qu’il fût le plus timide.
(XXXI, 22)

What is the meaning of tondre here (XXXI, 20)?
Il fit crever les yeux à Bernard roi d’Italie, son neveu, qui étoit venu implorer sa clémence, & qui mourut quelques jours après ; cela multiplia ses ennemis. La crainte qu’il en eut le détermina à faire tondre ses freres…